agosto 10, 2022

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El asteroide ‘sorpresa’ pasa cerca de la Tierra días después del descubrimiento

El asteroide tiene el tamaño de dos campos de fútbol y su impacto en la Tierra liberaría energía equivalente a mil bombas nucleares. (Foto: Reproducción/Laboratorio NSA)

Un asteroide recién descubierto del tamaño de dos campos de fútbol ha pasado cerca de la Tierra.
La roca, bautizada como 2022 OE2, fue descubierta a finales de julio y alcanzó una distancia de al menos 5,1 millones de kilómetros, que es 13 veces la distancia entre la Tierra y la Luna.

El impacto de un asteroide en la Tierra puede liberar energía equivalente a mil bombas nucleares. Pero mantén la calma, no hay razón para entrar en pánico. Eso es porque esta estrella, aunque está «más cerca» en términos de distancia astronómica, todavía está muy, muy lejos de una colisión con nuestro planeta, según la NASA.

El asteroide pertenece a la clase Apolo, nombre que se le da a la órbita alrededor del Sol y cuyo camino a través del espacio cruza frecuentemente la órbita de la Tierra. Las agencias espaciales conocen y controlan más de 15.000 de estos objetos.

Según la NASA, no hay riesgo de que uno de los asteroides conocidos golpee la Tierra en los próximos 100 años. Pero vale la pena enfatizar los «conocimientos»: estamos descubriendo nuevos objetos todo el tiempo, muchos de los cuales provienen de «puntos ciegos» hacia el Sol, donde la mayoría de los telescopios no pueden detectarlos.

A modo de comparación, el 7 de julio el asteroide 2022 NF pasó a una distancia de apenas 90 mil kilómetros de nosotros, una distancia menor a la distancia actual, pero aún más segura. Entonces, sin pánico, no vamos a ser aniquilados por un asteroide hoy.

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Pero quizás estés pensando: si estos asteroides están tan lejos de nosotros, ¿por qué es importante rastrearlos? A pesar de la distancia, pueden ocurrir cambios de trayectoria inesperados, como una colisión con otro asteroide o un impacto gravitacional de otro planeta. Este escenario se considera altamente improbable, pero potencialmente catastrófico.

Es por eso que la NASA creó y lanzó la misión DART, o «Prueba de desviación de asteroides duales», en septiembre de 2021. Probará un nuevo concepto para evitar una posible colisión entre un asteroide y la Tierra: en lugar de destruir la roca, como muchos han sugerido, enviar una nave espacial para chocar con ella sería una maniobra de «empuje». Evitar su trayectoria e impacto. Eso es, por supuesto, si podemos encontrarla y atraparla a tiempo.

La nave espacial DART se probará a una altitud de 780 metros chocando con Dimorphos, un asteroide de 160 metros de largo que orbita alrededor de uno más grande llamado Didymos. El rendimiento del impacto y el cambio en la trayectoria de desmorfosis serán monitoreados de cerca por el CubeSat europeo llamado LICIACube, y permitirá a los científicos ver si el proyecto está funcionando a una distancia de la Tierra.